Maria Matilde Principi, una larga vida dedicada a la entomología agrícola

Vidas científicas

El nombre de esta especie es un cariñoso homenaje a Maria Matilde Principi, profesora emérita de la Universidad de Bolonia, decana de los neuropterólogos de todo el mundo, con motivo de su 95 cumpleaños. La Profesora Principi nos disculpará por usar su nombre de pila, pero con esta familiaridad nos gustaría dar testimonio de su amor por estos insectos, que se desprende de su incomparable “Contributi allo studio dei Neurotteri italiani”, un amor que ella ha transmitido a quienes la han seguido en esta investigación, y por lo cual personalmente estamos en deuda con ella.

Roberto A. Pantaleoni et al.

Esta nota forma parte de un artículo en la que los autores presentan una nueva especie de hormiga león, la Myrmeleon mariaemathildae, cuyo nombre rinde homenaje a la entomóloga italiana Maria Matilde Principi.

Captura de pantalla del artículo de Roberto A. Pantaleoni et al., en el que se aprecia
un ejemplar de Myrmeleon mariaemathildae.

Maria Matilde Principi nació en San Mariano (Perugia, Italia) el 4 de mayo de 1915. Era hija de Paolina Paletti y del geólogo Paolo Principi, quien fue discípulo de Carlo De Stefani y posteriormente asistente de Arturo Issel y de Gaetano Rovereto. Paolina y Paolo pusieron mucho cuidado en la educación de sus dos hijas; la ciencia ya estaba dentro de casa.

Maria Matilde obtuvo una licenciatura en ciencias agrarias en la Universidad de Perugia en 1937, con una tesis de entomología sobre los neurópteros crisópidos de la región de Umbría, en el centro de Italia.

Una vida dedicada a la entomología

Principi ganó en 1938 un concurso de becas patrocinado por el Ministerio de Agricultura y Silvicultura. Uno de los miembros del tribunal de evaluación era el entomólogo Guido Grandi quien, al concluir el concurso, invitó a Maria Matilde a trasladarse a la Universidad de Bolonia y unirse al Instituto de Entomología que él dirigía. En este centro defendería posteriormente su tesis doctoral. Trabajó allí como asistente hasta que en 1951 obtuvo el título de profesora de entomología. Cuando Grandi se jubiló en 1958, Principi asumió su cátedra en la Universidad de Bolonia durante treinta años y fundó un programa de doctorado en entomología agrícola, la disciplina científica que estudia los insectos que se relacionan directamente con el sistema agrícola y son capaces de modificarlo. Cuando llegó el momento de su jubilación fue nombrada profesora emérita de la Universidad de Bolonia y se dedicó a cuidar de su hermana que estaba gravemente enferma.

Maria Matilde Principi.
Museo Civico di Storia Naturale di Ferrara.

Su investigación se centró fundamentalmente en el estudio de los insectos neuropteroides y llegó a publicar más de cien artículos científicos sobre este tema. Investigó en particular los órdenes Raphidioptera y Planipennia, de gran importancia agrícola, económica y ecológica ya que estos insectos son depredadores tanto en su etapa larvaria como en su etapa adulta, por lo que se usan para el control integral de plagas. Principi estudió fundamentalmente la morfología, la anatomía y la histología de estos insectos, pero también investigó su ciclo biológico, sus hábitats y sus regímenes alimentarios.

Principi falleció en Bolonia el 10 de septiembre de 2017, a los 102 años.

Su larga vida dedicada a ampliar el conocimiento sobre los insectos fue ampliamente reconocida por instituciones y colegas de profesión. Los homenajes de sus compañeros entomólogos muestran no solo su admiración por el enorme trabajo científico que realizó, sino también el afecto por su dedicación y la transmisión de su saber.

Los entomólogos austriacos Horst Aspöck, Ulrike Aspöck y Hubert Rausch le dedicaron su monografía en dos volúmenes, Die Raphidiopteren der Erde (Goecke & Evers, 1991), que trata sobre el orden de insectos Raphidioptera.

Y, como hemos comentado al principio de esta nota, una especie de hormiga león endémica de Túnez y Cerdeña, la Myrmeleon mariaemathildae, fue bautizada con su nombre en su honor.

Referencias

Sobre la autora

Marta Macho Stadler es doctora en matemáticas, profesora del Departamento de Matemáticas de la UPV/EHU y colaboradora en ::ZTFNews y la Cátedra de Cultura Científica de la UPV/EHU.

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