Martha Aliaga, una vida dedicada a la didáctica de la estadística

Vidas científicas

Martha Aliaga. Fuente: AMSTAT.

Martha Aliaga (1937-2011) comenzaba sus clases de estadística invitando a su alumnado a ayudarle con un encargo de su hija. Tenía que coserle una blusa y había elegido una tela que tenía que cortar (y que más tarde reproduciría en la portada de su libro con Brenda Gunderson “Estadística Interactiva”). Como no quería comprar mucha antes de consultar con su hija si le gustaba, necesitaba ayuda para decidir el tamaño de la muestra que le enseñaría. En la clase cortaba pequeños retales que iba aumentando según las recomendaciones de sus estudiantes, hasta que llegaban a un acuerdo sobre el tamaño de muestra que era representativo del patrón que se repetía en los dibujos geométricos de la tela. Así, despertaba el espíritu crítico y el razonamiento entre sus estudiantes, pero su efecto llegaba más allá de sus clases y las lecciones a los muchos profesores que instruyó, sus colegas de profesión también recuerdan su incansable y contagioso entusiasmo por la estadística.

Portada de la edición preliminar del libro “Estadística Interactiva” que escribió con Brenda Gunderson.
La segunda edición está disponible en Internet Archive.

Martha Beatriz Bilotti nació en Mendoza (Argentina) en 1937 y tras estudiar en la Universidad de Buenos Aires un grado en matemáticas, obtuvo un Máster en estadística por el Centro Interamericano para la Enseñanza de Estadística (CIENES) de la Universidad de Santiago de Chile. Completaría su educación superior en 1986 con un doctorado en estadística de la Universidad de Michigan sobre “El uso del efecto secundario de una covariable en un problema de análisis secuencial”.

“Enseñar estadística no es un problema de números”

Martha en el festival de ciencia de 2009 del Institute for
Defense Analysis. Fuente: AMSTAT.

Pero su verdadera pasión era la enseñanza. Ya había trabajado como profesora en la República Dominicana antes de llegar a Michigan, donde fue contratada como profesora asociada en 1972, y donde fue la única instructora en un programa de la National Science Foundation para alumnas de instituto procedentes de grupos minoritarios. También enseñó estadística de 1981 a 1985 en la American University, y a finales de los 1980 en la University of the District of Columbia y la University of Michigan. Miembros y antiguos alumnos de dichas universidades coinciden en destacar sus excelentes e innovadores métodos docentes, que también fueron reconocidos con numerosos premios.

Aliaga explicaba en una charla en la Universidad de Valparaíso: “Lo que yo trato es que los chicos entiendan los conceptos, no necesariamente con números, sino con las cosas de la vida real. Tengo experiencias de niños sobre los que me dicen ‘¿para qué le vas a preguntar a ellos, que no saben nada?’, pero resulta que ellos tienen esa experiencia, porque es la experiencia de caminar por la calle. Es decir, extrayéndoles los conocimientos que ellos ya tienen adentro, les enseñamos matemáticas. Entonces, ellos ven que tiene relevancia y que lo pueden usar cuando terminen de estudiar”.

Su dilatada carrera en la didáctica de la estadística le valió su elección como fellow de la American Statistical Association (ASA) en 1999 “por contribuciones sobresalientes a la docencia estadística a través del desarrollo y uso de métodos de enseñanza innovadores; por su dedicación incansable al progreso de las mujeres y las minorías; y por el servicio a la profesión”. También fue elegida miembro del Instituto Internacional de Estadística en 2000 y fue representante de su consejo entre 2009 y 2013.

Martha Aliaga. Fuente: AMSTAT.

Dentro de la ASA, llegaría a ser Directora de Educación en 2003. Durante su mandato, que se extendería hasta su fallecimiento en 2011, participó activamente en los programas “Censos en la Escuela” de los Estados Unidos y de Canadá, para promover el conocimiento estadístico en estudiantes por medio de datos reales y estableció, entre otros muchos proyectos, el Programa de Embajadores Educativos conjuntamente con el Comité de Relaciones Internacionales en Estadística en 2005. El programa continúa activo y permite a estudiantes de universidades internacionales asistir a cursos durante el congreso anual de la asociación americana (Joint Statistical Meetings) para poder posteriormente transmitir el conocimiento en su país de origen, con el objetivo último de hacer llegar los más recientes avances en estadística a todos los lugares del mundo.

Estadística para todas

Aliaga fue una gran defensora de mujeres y minorías y en 2003 llegó a ser presidenta del Caucus for Women in Statistics. En su candidatura a las elecciones del consejo de TODOS (Mathematics for ALL) escribía “Me gustaría que TODOS desempeñara un papel en la reducción de la brecha de logros de los estudiantes hispanos (con respecto a otras comunidades)”. Formó parte de dicho consejo ejecutivo de 2006 a 2008, y su implicación y convencimiento se reflejan a la perfección en su respuesta a la consulta de una miembro de la organización que estaba encontrando dificultades en la enseñanza de un curso de matemáticas para presas latinas: “Creo que ahora mismo es más útil enseñar estadística que álgebra… Aparta el libro, coge un periódico y ayúdales a aprender cómo interpretar los datos publicados (diagramas de sector, de barras, etc.). Enséñales cómo responder a sus propios problemas sociales buscando datos en internet y analizándolos. Enséñales cómo escribir un cuestionario para preguntar a otras mujeres en su prisión para que puedan tener mejores condiciones de vida allí o recibir mejor educación para sus hijos, etc. Haz que las matemáticas tengan significado para ellas”. Y hablaba por experiencia. Cuando reflexionaba en una charla sobre cómo llegó a proponer un método diferente para enseñar matemáticas y estadística, señalaba: “Me contesté las preguntas que yo no entendí cuando el profesor me quiso enseñar”.

Bibliografía

Sobre la autora

Altea Lorenzo Arribas es doctora en estadística, consultora e investigadora en Biomathematics & Statistics Scotland (BioSS) y miembro de la Comisión de Mujeres de la Sociedad de Estadística e Investigación Operativa (CMEIO) y del Comité de la Sección de Historia de la Estadística de la Royal Statistical Society.

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