Caroline Lucretia Herschel, retrato alfabético

Los ojos de ella, en la gloria, están vueltos hacia los cielos estrellados.

Epitafio en su tumba, que ella misma había escrito.
Caroline Herschel. Wikimedia Commons.

Astrónoma, primera astrónoma profesional de la historia ya que el rey Jorge III le concedió un sueldo anual de 50 libras en 1787.

Biografía que muestra su gran talento, buena disposición y adaptación a las necesidades familiares y a la época victoriana en que le tocó vivir, sabiendo sacar todo el potencial que le fue permitido y más.

Colaboró con su hermano William en el cálculo, diseño y construcción de sus propios telescopios, en la anotación de las observaciones nocturnas de William, así como en la catalogación, revisión e interpretación de sus observaciones.

Descubrió ocho cometas, galaxias, cúmulos, estrellas aún no catalogadas…

Educación polifacética: música, matemática, astronomía, filosofía y francés, que su padre, músico militar, procuró a sus hijas e hijos. Aunque la madre solo lo consideraba importante para los varones, el padre, a escondidas les daba clases de música y les mostraba el cielo a las hijas.

Familia de astrónomos: cuando su hermano William, con el que convivía, trocó la música por la astronomía, lo hizo acompañado por Caroline. El hijo de William, John, al que Caroline educó, también fue astrónomo, así como lo fue el hijo de John, Alexander.

Galaxias, tanto espirales como irregulares, fueron descubiertas por Caroline.

Hizo cálculos algebraicos, estableció distancias astronómicas, todo ello a partir de los datos recopilados en las observaciones nocturnas.

Identificó junto a su hermano 2 500 nebulosas y cúmulos estelares, y más de 800 estrellas hasta entonces desconocidas.

Junto a su hermano construyó su propio telescopio en 1773.

King Street es la calle donde se ubicó la vivienda de los hermanos Caroline y William, en el número 19, que convertirían en un gran taller de construcción de telescopios y observatorio. Hoy es la sede del Museo de Astronomía Herschel.

Lucretia es el nombre que lleva el asteroide descubierto por Johann Palisa en 1888 en el cinturón de asteroides. Fue llamado así en honor a Caroline Lucretia Herschel.

Miembro de Honor de la Royal Society británica fue el nombramiento que recibió cuando ya tenía 85 años.

Nuevas nebulosas, nuevas estrellas, nuevos cometas…, hasta el final de sus días siguió escudriñando el cielo en su búsqueda.

Observatorio propio, independiente del de su hermano, desde 1786. En 1787 el rey Jorge III le asignó un sueldo anual de 50 libras, lo que le permitió convertirse poco a poco en una celebridad en el mundo científico.

Primera mujer en descubrir un cometa, el C/1786P1 Herschel, el 1 de agosto de 1786. Pionera en el campo de la astronomía, consiguió que sus contribuciones fuesen reconocidas públicamente en su propia época.

Estatua de los Herschel (Museo Herschel).
Wikimedia Commons.

Quehaceres múltiples fueron los que asumió al colaborar con su hermano, entre ellos los de pulir y esmerilar los espejos de los telescopios reflectantes que construían, anotar las observaciones que le dictaba su hermano durante las observaciones noche tras noche, y revisarlas y analizarlas durante el día.

Reconocimientos importantes le fueron otorgados, entre ellos la medalla de oro de la Royal Astronomical Society, en 1828 (la siguiente medalla concedida a otra mujer fue en 1996 a Vera Rubin). Reivindicó su faceta científica, abriendo así una vía para que otras mujeres pudieran, como ella, mirar el cielo nocturno en busca de estrella y cometas.

Soprano destacada. Pero sólo actuó en los conciertos que dirigía su hermano mayor en la ciudad de Bath, antes de empezar con la pasión por la astronomía.

Trabajó como ama de llaves de su hermano cuando se trasladó a Inglaterra a vivir con él, trabajó de soprano cuando él se lo pedía, de asistente astrónoma cuando él permutó música por astronomía, trabajó como investigadora científica en solitario cuando su hermano se ausentaba, así como a partir del momento en que él se casó.

Urano es el planeta que su hermano descubrió, en marzo de 1781, siempre por ella apoyado, y por lo que fue nombrado Astrónomo Real y miembro de la Royal Society. Fue el primer planeta descubierto desde la antigüedad.

Vivió en Alemania, donde nació en 1750 y donde se crio, vivió en Inglaterra en plena época victoriana, donde se trasladó a vivir con su hermano William, regresó de nuevo a Alemania tras morir su hermano, donde siguió investigando hasta el final de sus días, en 1848.

Zambullida en la observación del cielo nocturno:

  • en 1783 descubrió dos cúmulos desconocidos y observó que el cielo estaba lleno de ellos. Llegaron a descubrir 2 500 juntos (con su hermano).
  • en 1786 encontró su primer cometa, el 1 de agosto, el primer cometa femenino dijeron.
  • en años posteriores descubrió otros siete cometas, nebulosas, galaxias espirales, otras irregulares, cúmulos abiertos, que actualmente figuran en el Nuevo Catálogo General.
  • en 1798 envió a la Royal Astronomical Society su “Indice de observaciones de estrellas fijas de Flamsteed” con una lista de 560 estrellas añadidas.

Nota de la autora

Este retrato alfabético está inspirado en el que realizó Leire Alonso Allué el 11 de noviembre de 2015 y que mereció una Mención Especial en el concurso “Un relato alfabético de…” organizado durante la Zientzia Astea (UPV/EHU) en 2015.

El retrato alfabético de Leire Alonso Allué está a su vez inspirado en otro retrato alfabético que sobre Sofia Kovalevskaya escribió Michéle Audin (Mujeres con ciencia, Vidas científicas, 15 de octubre de 2014).

Referencias

Nota (de la editora)

Un retrato alfabético es un listado de palabras (eventualmente acompañadas de frases breves) ordenadas en orden alfabético, que dibujan un retrato.

Este retrato alfabético se ha realizado como tarea de la asignatura Científicas de ayer y de hoy del Máster de Cultura Científica de la UPNA y la UPV/EHU.

Sobre la autora

Pilar Esteban Peñalba, terapeuta ocupacional en Osakidetza, psicóloga clínica y antropóloga. Le hubiera gustado ser agricultora o carpintera, pero como el sistema no se lo permitió en su momento, ha ido aprendiendo después poco a poco.

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