Eugenia Cheng: ‘Cómo hornear pi’

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Math is not about getting the right answer. It’s about asking the right question (Las matemáticas no consisten en obtener la respuesta correcta. Consisten hacer la pregunta correcta).

Eugenia Cheng, entrevista en la revista Forbes, 13 marzo 2017
Captura de pantalla de “The Perfect Cream Tea“, The University of Sheffield.

Eugenia Cheng es matemática y pianista. Es miembro honorario en matemáticas puras en la Universidad de Sheffield y científica en residencia en artes liberales en la School of the Art Institute de Chicago. Como pianista, su  especialidad es el lieder.

Sus intereses matemáticos incluyen, entre otros, la teoría de categorías; defendió su tesis doctoral Higher-Dimensional Category Theory: Opetopic Foundation (2002) en la Universidad de Cambridge. Fue su madre la que la atrajo hacia las matemáticas ya desde muy joven, estimulándola por medio de ideas y problemas, y usando el lenguaje de la lógica de manera natural.

Es además una conocida divulgadora científica, y utiliza a menudo analogías con la comida y el horneado para intentar hacer desaparecer ‘la fobia’ por las matemáticas.

Por ejemplo, en su libro How to Bake Pi (2015) –Cómo hornear pi– cada capítulo comienza con una receta para un postre: es una manera de mostrar los métodos de trabajos compartidos entre las matemáticas y la cocina. El libro habla en realidad de teoría de categorías, es decir de matemáticas abstractas. Pero el acercamiento a través de la cocina permite comprobar tal y como se comenta en la introducción del libroque a veces la vida es mucho más complicada que las matemáticas: hacer una buena crema no es tan fácil… Para responder a la pregunta de ‘¿qué son las matemáticas?’, Eugenia Cheng busca la respuesta en la cocina.

Su segundo libro se titula Beyond Infinity (2017) –Más allá del infinito–; en él trata sobre el complejo concepto de infinito, tan contrario a nuestra intuición y tan importante en el desarrollo de las matemáticas. Aparecen en las páginas de este libro –como en cualquiera de divulgación que hable sobre este tema– los diferentes tipos de infinito y sus ‘tamaños’ y sus sorprendentes propiedades el hotel del Hilbert, la paradoja de Aquiles y la tortuga, etc.–.

Eugenia Cheng es una pionera en la divulgación matemática a través del canal YouTube: comenzó en 2007 publicando videos matemáticos dirigidos a estudiantes de postgrado y después a estudiantes universitarios, para pasar a los dedicados al público en general. Dejamos debajo una divertida intervención de esta matemática en el programa The Late Show with Stephen Colbert, de gran audiencia en EE. UU.:

Eugenia puede ayudarte –por supuesto, a través de las matemáticas– a encontrar la cantidad correcta de crema y de mermelada para elaborar un bollo perfecto, a entender las medidas de una pizza ‘inmejorable’, o a comprender la razón por la que 1 + 1 no son siempre 2

Es una auténtica delicia verla en acción, y como ella misma dice:

 Life is hard, but maths is easy (La vida es dura, pero las matemáticas son fáciles).

Más información

Sobre la autora

Marta Macho Stadler es doctora en matemáticas, profesora del Departamento de Matemáticas de la UPV/EHU y colaboradora en ::ZTFNews y la Cátedra de Cultura Científica de la UPV/EHU.

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