Cielo silencioso

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In our troubled days it is good to have something outside our planet, something fine and distant for comfort.
[En estos tiempos revueltos  es bueno tener algo fuera de nuestro planeta, algo bello y distante para consolarnos.]

Annie Jump Cannon

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Con esta frase comienza Silent SkyCielo silencioso–, una obra de teatro de la dramaturga Lauren Gunderson que se centra en la vida y el trabajo de la astrónoma Henrietta Leavitt (1868-1921).

Además de Henrietta, los otros cuatro personajes de la obra son su hermana Margaret Leavitt, el joven astrónomo Peter Shaw –representando la élite masculina del Observatorio de Harvard–,  y las astrónomas Annie Cannon (1863-1941) y Williamina Fleming (1857-1911).

Henrietta Leavitt, Annie Cannon y Williamina Fleming.
Henrietta Leavitt, Annie Cannon y Williamina Fleming.

Silent Sky comienza cuando la joven Henrietta, ayudada por su hermana Margaret, consigue abandonar la casa familiar para aprender sobre las estrellas en el Observatorio de la Universidad de Harvard. Allí encuentra a Peter, un joven astrónomo que –supuestamente– es su superior, y a sus compañeras ‘calculadoras’; entre ellas se encuentran Willamina –ama de casa convertida en astrónoma– y Annie –que dirige a las mujeres contratadas por el Observatorio como mano de obra barata–.

silentsky04La labor de estas mujeres es la de analizar fotografías del firmamento obtenidas a través de las cámaras fotográficas acopladas a los telescopios del Observatorio de Harvard. Las ‘calculadoras’ del llamado harén de Pickering no pueden ni opinar ni tocar los telescopios. Pero Henrietta trabaja en secreto por las noches, intentando medir la luminosidad de las estrellas y las distancias entre ellas: se acerca cada vez más a sus grandes descubrimientos astronómicos.

Las habilidades musicales de su hermana Margaret –no las enseñanzas de Peter, que se enamora de ella– despiertan el genio matemático de Henrietta: la música y las matemáticas la llevan a descubrir la relación entre el periodo y la luminosidad de las estrellas de brillo variable –las cefeidas–, hallazgo clave para medir distancias astronómicas.

Aunque su fama aumenta gracias a sus continuos logros, un cáncer de ovarios comienza a debilitarla, y debe abandonar sus investigaciones en el observatorio.

If women can organize the sky we can organize the vote.
[Si las mujeres  pueden organizar el cielo, podemos organizar el voto.]

Annie Jump Cannon

Henrietta no vivirá ni para ver las numerosas aplicaciones de su trabajo, ni para disfrutar de la llegada del voto femenino…

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Sobre la autora

Marta Macho Stadler es doctora en matemáticas, profesora del Departamento de Matemáticas de la UPV/EHU y colaboradora en ::ZTFNews y la Cátedra de Cultura Científica de la UPV/EHU.

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