Marie Neurath, la científica que transformó datos complejos en imágenes

Vidas científicas

Marie Neurath en 1945.

Marie Reidemeister nació en Brunswick (Alemania) el 27 de mayo de 1898. Cursaba sus estudios de matemáticas y física en la Universidad de Gotinga cuando conoció al filósofo y economista austriaco Otto Neurath (1882-1945) durante un viaje de estudios a Viena en 1924.

Neurath le pidió que se uniera a su equipo en el Gesellschafts- und Wirtschaftsmuseum (GWM, Museo Económico y Social). Marie aceptó la propuesta y, tras finalizar sus estudios en Alemania, se incorporó al equipo a partir de marzo de 1925. Su tarea consistía en transformar datos o informaciones textuales en diagramas, una tarea que puede pensarse como una combinación entre la visualización de datos y la infografía.

A partir de 1928 se unió al GWM el artista gráfico Gerd Arntz (1900-1988), y comenzó a trabajar junto a Marie, en el método de Viena, primer nombre que se dio al sistema de pictogramas utilizado en el museo. Se trataba de una propuesta de diseño gráfico que buscaba producir material informativo comprensible independientemente de las habilidades lingüísticas del espectador. Se buscaba fundamentalmente la educación de niñas y niños a través de iconos visuales y cadenas visibles de razonamiento.

En 1934, durante la guerra civil austriaca, los fascistas tomaron Viena. El GWM fue destruido: sus exposiciones, gráficas y esculturas fueron quemadas. Reidemeister, Neurath y Arntz se trasladaron a La Haya (Países Bajos). En 1935 Marie propuso el acrónimo de ISOTIPO (en inglés ISOTYPE, por International System of Typographic Picture Education) para referirse el método de Viena, que ya no se correspondía con su ubicación geográfica. Marie se denominaba a sí misma la «transformadora» del grupo, y explicaba su papel de esta manera:

A partir de los datos aportados en palabras y cifras, debe encontrarse una manera de extraer los hechos esenciales y expresarlos en forma de imagen. Es responsabilidad del transformador comprender los datos, obtener toda la información necesaria de la persona experta, decidir qué vale la pena transmitir al público, cómo hacerlo comprensible, cómo relacionarlo con el conocimiento general o con la información ya proporcionada en otras gráficas. En este sentido, el transformador es el depositario del público. Debe recordar las reglas y cumplirlas, agregando nuevas variaciones allí donde sea conveniente, al mismo tiempo que evita desviaciones innecesarias que solo llevarían a confusión. Debe producir una gráfica aproximada en la que muchos detalles se han decidido: título, disposición, fuente tipográfica y color del símbolo; pie de foto, etc. Es un plan de acción a partir del cual trabaja el artista.

Marie Neurath, The Transformer. Principles of making Isotype Charts, 1986

Cuando los Países Bajos fueron invadidos por el ejército nazi en mayo de 1940, Reidemeister y Neurath decidieron huir en barco al Reino Unido: Neurath era judío y había sido denunciado como comunista. Allí los consideraron «civiles procedentes de una potencia enemiga» y los internaron por separado en la Isla de Man, donde permanecieron hasta febrero de 1941. Desde allí, se trasladaron a Oxford y se casaron: Maire Reidemeister pasó a ser Marie Neurath.

Fundaron el Instituto Isotype al año siguiente; su lema era «Las palabras dividen, las imágenes unen».

Cuando Otto falleció en 1945, Marie se rodeó de un equipo que le permitió continuar con el trabajo iniciado.

Algunos de los libros de Marie Neurath.

A partir de 1944 y hasta principios de 1970, Marie Neurath lideró un equipo de dibujantes que produjo más de ochenta libros infantiles ilustrados, con diagramas que explicaban diversos temas; más de la mitad se dedicaron a la educación científica. La serie The Visual History of Mankind (La Historia Visual de la Humanidad), iniciada en 1944 con Otto y publicada en 1948, consta de tres libros (Living in Early Times, Living in Villages and Towns, y Living in the World) cuyas páginas están estructuradas en torno a gráficos o dibujos basados ​​en el ISOTIPO. Su intención no era tanto transferir conocimientos, sino satisfacer las posibles dudas y preguntas de niñas y niños, animarles a hacer comparaciones y a trabajar de manera autónoma. Creían en el valor de las combinaciones sencillas de símbolos y colores basadas en reglas, fundamentalmente para mostrar de modo gráfico datos complejos de manera fácilmente comprensible.

En 1950, Marie participó en la producción de documentos y carteles para la población nigeriana; se trataba de un encargo de Obafemi Awolowo (1909-1987), el Primer Ministro de Nigeria Occidental. El político intentaba establecer la educación primaria para todas las personas en la región occidental de Nigeria. Estos trabajos se basaron en los principios del ISOTIPO, aunque fue necesario realizar diferentes adaptaciones relacionadas con diferentes simbolismos (por ejemplo, con los colores) en Europa y África. Para aprender más sobre la cultura africana y evaluar la eficiencia de los diseños iniciales, Marie realizó varios viajes a aquella región.

En 1971, Marie legó sus archivos y el proyecto ISOTIPO a la Universidad de Reading. Aunque fue Otto Neurath el impulsor de este proyecto, Marie fue su principal colaboradora entre 1926 y 1945. Y, tras el fallecimiento de su marido, ella continuó durante otros 26 años trabajando en nombre del Instituto Isotype que ambos fundaron. Lamentablemente, el papel de Marie Neurath no ha sido suficientemente reconocido. Por fortuna, en el año 2019, sus trabajos de ilustración dieron lugar a una exposición retrospectiva titulada Marie Neurath: Picturing Science.

Marie falleció en Londres el 10 de octubre de 1986.

Referencias

Sobre la autora

Marta Macho Stadler es doctora en matemáticas, profesora del Departamento de Matemáticas de la UPV/EHU y colaboradora en ::ZTFNews y la Cátedra de Cultura Científica de la UPV/EHU.

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