Georgina Mace, la ecologista de las especies amenazadas

Georgina Mace (2016). Wikimedia Commons.

La ecologista Georgina Mace (1953-2020) desarrolló la Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza en 1964, el listado de animales, hongos y vegetales más amplio a nivel mundial. Fue la primera mujer en presidir la Sociedad Ecológica Británica en 2011, entre muchos otros centros, como la Sociedad Zoológica de Londres o el Centro de Biología de Poblaciones del Imperial College.

La ecologista Dame Georgina Mary Mace (1953-2020), más conocida como Georgina Mace, creció en Lewisham (Londres). Con solo cinco años, ganó un concurso de escritura de periódicos infantiles. Cursó toda su educación preuniversitaria en el City of London School for Girls. Aunque jugaba a ser programadora, decidió matricularse en la licenciatura de Zoología por la Universidad de Liverpool.

En 1964, la científica elaboró la Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN, por sus siglas en inglés). Este inventario de especies y su estado es un indicador crítico de la salud de la biodiversidad mundial. Mace clasificó los factores que diferencian a las especies: su distribución, el tamaño de la población, el hábitat, su comercialización, las amenazas y los planes de conservación que servirían para protegerlas. Por último, planteó cómo entender el efecto del cambio climático y la variación entre las especies y los ecosistemas. Este listado se considera la fuente de conocimiento más amplia a nivel mundial sobre la conservación global de animales, hongos y vegetales.

En 1976, Georgina Mace presentó su tesis doctoral, La ecología evolutiva de los pequeños mamíferos, en la Universidad de Sussex (Reino Unido). En esta memoria estudió cómo cambiaba la historia de los pequeños mamíferos y las variables de población con factores ecológicos. Después, como trabajo postdoctoral, analizó las consecuencias del cruzamiento entre animales cautivos relacionados genéticamente en la Institución Smithsonian en Washington DC (EE. UU.).

A partir de 1983, llevó a cabo sus estudios en la Sociedad Zoológica de Londres. Durante 23 años, se centró en el estado de conservación de varias especies, entre ellas el gorila de las tierras bajas occidentales (Gorilla gorilla gorilla). Asimismo, utilizó la tecnología reproductiva en los análisis de poblaciones cautivas en peligro de extinción, como el órice de Arabia (Oryx leucoryx) y el caballo de Przewalski (Equus ferus przewalskii).

En 1991, el biólogo Russell Lande y ella sugirieron las categorías de amenazas “crítica”, “en peligro” y “vulnerable” a la UICN. Las definieron en términos de la probabilidad de que una especie desaparezca en un periodo específico. Establecieron criterios estandarizados basados en las teorías de biología de poblaciones; entre ellos estaban el tamaño efectivo de la población, la tendencia en un determinado periodo de tiempo y la pérdida de hábitat observada y prevista. Más tarde, Mace incluyó a las especies que no estaban amenazadas.

Con el inicio del nuevo siglo, la científica comenzó a dirigir la Sociedad Zoológica de Londres. Durante seis años, estuvo en ese puesto que compaginó con la dirección de la Evaluación de Ecosistemas del Milenio. Los informes realizados en esta institución analizan las consecuencias de las acciones del ser humano en el medio ambiente y los beneficios de los ecosistemas en la humanidad. Entre 2006 y 2010, lideró el Centro de Biología de Poblaciones del Imperial College.

Georgina Mace (2019). Wikimedia Commons.

Un año más tarde, la investigadora se convirtió en la primera presidenta de la Sociedad Ecológica Británica (BES, por sus siglas en inglés). Ese mismo año, y hasta 2014, presidió el programa de cambio ambiental del Comité Científico de DIVERSITAS. Desde 2012, Mace dio clases de biodiversidad y ecosistemas y fundó el Centro para la Investigación de la Biodiversidad y el Medio Ambiente en la University College London. Esta institución evalúa las existencias, los recursos y los servicios naturales en una región y combina la economía y la ecología para registrar el seguimiento y la toma de datos. En 2016, dirigió la Sociedad para la Biología de la Conservación.

En enero de 2018, Mace formó parte del Comité de Cambio Climático, que asesora al Reino Unido y los gobiernos delegados sobre los objetivos de emisiones e informa al Parlamento sobre la reducción de gases invernadero. Un año después, trabajó como revisora del Informe de Evaluación Global sobre Biodiversidad y Servicios Ecosistémicos (IPBES).  Además, recibió un galardón internacional, el Premio Fundación BBVA Fronteras del Conocimiento en Ecología y Biología de la Conservación, por el desarrollo de nuevas herramientas para combatir la pérdida de biodiversidad.

A principios de 2020, concedió una entrevista al diario El Mundo donde hablaba sobre la importancia de la conservación de la biodiversidad: “Somos parte de la naturaleza y nuestro bienestar depende de una relación saludable con ella. Si la destruimos, perdemos sus beneficios”. En la conversación, resaltó la importancia de una buena relación con la naturaleza desde la escala personal a la nacional y global, ya que cualquier alteración en el medio ambiente puede suponer nuevas enfermedades. Además, reconoció sentirse orgullosa de la Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, y consideró que deberían medirse distintos aspectos de la biodiversidad para saber cómo afectan a los seres humanos.

Por sus aportaciones al estudio de las ciencias ambientales, Georgina Mace fue nombrada Oficial de la Orden del Imperio Británico (OBE) en 1998, Comendadora de la Orden (CBE) en 2007 y Dama Comendadora de la institución británica (DBE) en 2016. Además, fue miembro de The Royal Society.

Georgina Mace falleció el 19 de septiembre de 2020, a los 67 años.

Referencias

Sobre la autora

Ainhoa Medina es graduada en Periodismo en la Universidad Miguel Hernández (UMH).

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