Una enfermera en el aire, Elsie S. Ott (1913-2006)

Elsie S. Ott.

En el invierno de 1943, en plena Segunda Guerra Mundial, un avión salía de la India rumbo a los Estados Unidos con el objetivo de evacuar a cinco heridos en el conflicto. La travesía duró varios días y se realizó en unas condiciones precarias. Al frente de la operación, una mujer, una enfermera que nunca había volado y que tenía que mantener sanos y salvos a sus pacientes con un mínimo equipo de primeros auxilios. Elsie S. Ott, que así se llamaba la enfermera, consiguió su cometido. Y se convirtió en una héroe nacional.

Elsie S. Ott había nacido en 1913 en la ciudad de Smithtown, en Nueva York. Después de finalizar sus estudios en el instituto, Elsie ingresó en el neoyorquino Lenox Hill Hospital School of Nursing donde se formó en enfermería. Durante unos años estuvo trabajando en varios hospitales como enfermera hasta que el inicio de la Segunda Guerra Mundial la llevó a unirse a la Army Nurse Corps donde poco tiempo después ascendía a teniente segunda.

Elsie permaneció en distintos destinos dentro de los Estados Unidos hasta que fue trasladada a la ciudad india de Karachi, hoy en día en territorio del Pakistán. El aumento alarmante de enfermos y heridos obligó a las autoridades norteamericanas en la zona a planificar la evacuación de los más graves. Trasladarlos a los Estados Unidos por vía marítima habría supuesto un viaje demasiado largo y peligroso, por lo que se planteó la posibilidad de fletar una suerte de avión ambulancia.

El objetivo era el Hospital Walter Reed de Washington D.C. Las autoridades militares de la zona encargaron a Elsie la organización del material necesario y de la ubicación de las camillas en un avión. Tenía que prepararlo en menos de veinticuatro horas. A la escasez de material y la falta de experiencia en un proyecto de este tipo se unía la inexperiencia de la teniente Elsie que no había volado en su vida. Pero nada de esto fue inconveniente para ella y consiguió organizar un hospital en el aire dentro de uno de los aviones que había traído a las tropas norteamericanas a la zona. Los cinco pacientes que viajaron con ella y un sargento con nociones básicas de medicina salieron de Karachi el 17 de enero de 1843. Después de varias escalas para repostar, el avión llegó a su destino en Washington el día 23.

Finalizado el viaje, Elsie anotó los requerimientos que ella consideraba necesarios para futuras evacuaciones por aire de heridos y enfermos en zonas de conflicto. Además de un equipamiento médico más completo en el que incluía máquinas de oxigeno y un buen acopio de vendas, la teniente proponía que los futuros aviones ambulancia llevaran café y mantas. Elsie apuntó también que el uso de la falda no le había facilitado precisamente la libertad de movimientos a bordo del avión. La hazaña de Elsie hizo que las autoridades militares se dieran cuenta de la importancia de formar y preparar a futuras enfermeras para este tipo de operaciones. En el mismo año de 1943 en Kentucky se iniciaba el primer curso de formación para este cometido.

El General de Brigada Fred W. Borum entrega la Medalla del Aire a Elsie Ott. National Museum of the US Force.

Dos meses después, Elsie Ott se convertía en la primera mujer que recibía la Air Medal del ejército de los Estados Unidos. Elsie aún volvió a viajar a la India como miembro de la 803 compañía del Military Air Evacuation Squad y llegó a ser nombrada capitán.

Muchos años después, en 1965, Elsie Ott fue la invitada de honor en la inauguración de un nuevo avión ambulancia. Fue la encargada de bautizarlo con el nombre de “Nightingale” en honor a la ilustre enfermera Florence Nightingale.

Sobre el artículo original

El artículo Una enfermera en el aire, Elsie S. Ott (1913-2006) se publicó en el blog Mujeres en la Historia de Sandra Ferrer Valero el 23 de diciembre de 2016.

Un especial agradecimiento a la autora del artículo por permitir su reproducción en Mujeres con ciencia.

Sobre la autora

Sandra Ferrer Valero, periodista y apasionada de la historia, escribe en su blog sobre Mujeres en la Historia.

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